Serge de Mul | Oprichter en CEO van Ultraware

‘‘De enige stabiliteit die we hebben is verandering’’

Serge de Mul richtte in het jaar 2000 het bedrijf Ultraware op. Hij deed dat samen met een studievriend aan de keukentafel. Waar kwam de behoefte van De Mul vandaan om dit bedrijf op te richten? ‘‘Wij merkten op dat de bestaande softwareproducten achterhaald waren. Software bestond uit omvangrijke brokken en langdurige projecten. Wij wilden stap voor stap bekijken hoe het product het best ontwikkeld kan worden. Alleen op zo’n manier creëer je optimale producten en dienstverlening.’’ De directeur van het bedrijf voerde dit gedachtegoed vervolgens door in de haarvaten van het hele bedrijf. Naast de succesvolle software die Ultraware ontwikkelt, leverde dit tevens het meest duurzame pand van Assen op en werd het uitgeroepen tot ‘Het Meest Vitale Bedrijf van Drenthe’.
Ultraware groeide in 20 jaar uit van een tweemansbedrijf tot een organisatie met 40 mensen in dienst.  Dat het bedrijf destijds voor Assen als vestigingsplaats koos, was een bewuste keuze. ‘‘Op gebied van infrastructuur heeft Assen het uitstekend voor elkaar. Ons pand zit dichtbij de snelweg, voor de ingang is een bushalte en ook de fietsinfrastructuur is goed op orde. In steden zoals Groningen en Zwolle staan de ringwegen vaak vol. Ik merk dat klanten van ons graag naar Assen komen omdat de toegankelijkheid zo goed is.’’

De digitaliseringsrevolutie

Ultraware richt zich op het analyseren en optimaliseren van bedrijfsprocessen en realiseert bedrijfssoftware. Vanuit de behoefte van de klant helpt het bedrijf met een geschikte en op maat gemaakte oplossing. De Mul ziet de softwaremarkt, maar eigenlijk de hele wereld waarin wij leven, snel veranderen. ‘‘De fase van industrialisatie hebben we achter ons gelaten. Tegenwoordig hebben we te maken met een hele nieuwe revolutie. De digitaliseringsrevolutie. Ik geloof dat ieder toekomstig bedrijf, in welke mate dan ook, een softwarebedrijf wordt. Dit geldt voor accountantskantoren, taxibedrijven die gebruikmaken van slimme technieken zoals zelfrijdende auto’s en bouwbedrijven die gebruik maken van robots en 3d-printers. En ja, ook de overheid. Want je moet altijd kunnen blijven communiceren met jouw inwoners. In de toekomst gaat dit steeds vaker digitaal. De digitalisering en technologisering gaat uiteindelijk overal een stempel op drukken.’’
De Mul ziet dat bedrijven zich in deze nieuwe, digitale wereld steeds sneller moeten ontwikkelen om een rol van betekenis te blijven spelen. ‘‘Vroeger konden bedrijven zestig jaar lang onveranderd blijven en toch relevant blijven. Tegenwoordig is deze tijd nog maar zes jaar. Iedere zes jaar moeten bedrijven zich heruitvinden om belangrijk te blijven in hun sector. Doen ze dit niet, dan worden ze voorbijgestreefd. Het is daarom essentieel om continu te blijven te veranderen en open te staan voor ontwikkeling. Kleine stappen maken, valideren of deze stappen werken en dit continu herhalen. Alleen op deze manier kun je doorontwikkelen.’’

Ruimtelijke gevolgen voor de stad

De impact van digitalisering en technologisering heeft ook gevolgen voor de stad, ziet De Mul. ‘‘Ik kijk al jaren geen normale televisie meer. Alleen nog on demand. Ook kom ik steeds minder vaak in de binnenstad, omdat het mij niets extra’s biedt ten opzichte van het internetaanbod. Ik heb mijn twijfels over veel bedrijven in de binnenstad, omdat zij de digitaliseringsslag dreigen te missen. Winkels in de binnenstad zullen echt een beleving moeten creëren die onderscheidend is van het internet. Hetzelfde geldt voor de traditionele supermarkten. Een bezorgsupermarkt als Picnic is enorm aan het groeien en heeft wat mij betreft echt de toekomst.’’
Niet alleen de winkels, maar ook de werkomgeving van de toekomst verandert in rap tempo. ‘‘In de digitale wereld zien we juist ook dat menselijk contact steeds belangrijker wordt. Zonder ontmoeting is er geen innovatie. En innovatie vindt altijd plaats op het snijvlak tussen minstens twee verschillende disciplines. Het is dus heel belangrijk dat mensen met elkaar in contact komen. Samenwerken is de sleutel tot succes. De werklocaties van de toekomst zijn plekken waar menselijk interactie wordt gestimuleerd. De TechHub in Assen is daarvan een heel mooi voorbeeld.’’

Wat kun je als overheid doen?

Ultraware is een bedrijf met een hele duidelijke visie. Het gelooft heilig in het gedachtegoed dat in managementtermen ook wel Agile wordt genoemd. Kleine stappen nemen, valideren, toepassen en opnieuw kleine stappen nemen. Dat is een continu proces. Op deze manier hou je vrijheid en flexibiliteit in een steeds dynamisch wordende wereld. De Mul heeft met zijn enthousiasme talloze ideeën over hoe gemeenten kunnen leren van deze werkwijze en hoe zij ondernemers en inwoners kunnen stimuleren om mee te gaan in de digitaliseringsrevolutie. Zodat de gemeente, bedrijven en inwoners in de toekomst vitaal blijven. Wij schreven er een paar op.

Faciliteer een aantrekkelijke werkomgeving

‘‘Zorg ervoor dat ondernemers, overheid en onderwijs samen komen en stimuleer talentontwikkeling. Op deze manier ontstaan innovaties en help je elkaar om verder te komen. Gemeenten kunnen deze samenwerking aanjagen en faciliteren. In San Fransisco en Tel Aviv zijn hele mooie voorbeelden waar deze partijen met elkaar samenwerken en innoveren.’’

Breng focus aan

‘‘Het begint met het maken van scherpe keuzes. Assen heeft een uitstekende bereikbaarheid en het Asserbos dat middenin de stad ligt. Gebruik deze karaktereigenschappen en focus je op de versterking van deze waarden. En bouw er ook je marketingverhaal omheen. Groningen heeft bijvoorbeeld een groot aantal studenten en de bedrijven die er zitten richten zich hier sterk op. Je kunt alleen iets creëren als je aan het begin van het proces keuzes maakt.’’

Zorg voor flexibiliteit

‘‘Het is heel verleidelijk om een stip aan de horizon te zetten. Ik zou zeggen: ‘Haal die horizon terug’. Je kunt aan het begin van een traject nooit één eindbeeld hebben. Je doet het namelijk altijd fout als er gaandeweg duizenden opties bijkomen die beter of nieuwer zijn. Beslissingen die we nu nemen op basis van een vooraf bepaald eindbeeld, hebben een hoog risico. Hoe verder in de tijd dat eindbeeld ligt, hoe groter het risico. Zorg er daarom voor dat je in de ruimtelijke ordening, zoals in de woningbouw, altijd in kleine stappen werkt. Hou het flexibel.’’